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諾獎發現!人類可長生不老秘密揭曉:難以想象

據英國每日郵報報道,在傳統的生物觀念中,細胞中的RNA一直是從屬于DNA的次要角色。不過最近一項研究表明,RNA中或許蘊含著可使人長生不老的秘密。相比DNA,對RNA進行干預,不僅更安全,而且效果也會更顯著。

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衰老和癌變是醫學界的兩座大山。隨著人們年老力衰,DNA健全程度也每況愈下,最終無法正常地扮演自己的角色,導致各種疾病和癌變。

伊莉莎·拉扎里(Elisa Lazzari)是美國加州大學的博士后研究員。其研究發現,細胞的RNA具有可用于識別細胞衰老的特性,這個發現給疾病和細胞損傷都治療帶來新啟發。

傳統的基因療法容易造成DNA的永久性改變,一旦操作不當后果難以估計。而對RNA進行干預操作可以避免DNA基因的改變。既方便執行,又無傷宗旨,不會造成不可逆的傷害。

生物體細胞分裂程序復雜,細胞分裂過程中偶爾會出現裝配失誤,產生存在缺陷甚至存在危害的DNA基因鏈,后者在經過分裂擴散,引起癌變或其他疾病。除了細胞自身的原因,外圍環境(物理化學因素)的刺激也對細胞分化有影響。

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能夠幸運地突破生命路上層層堵截的生命讓人羨慕。幾十年來科學家一直對世界上的長壽人口進行研究,試圖揭示長壽的秘密。除了長壽老人個體的基因特異之外,拉扎里好奇人們是否可以通過人工干預衰老的方式來實現普遍的長壽:在細胞DNA年老力衰時,用人工接管RNA來控制基因表達合成蛋白質

2006年,諾獎獲得者山中伸彌(Shinya Yamanaka)發現了誘導人體表皮細胞使之具有胚胎干細胞功能的方法。這堪稱細胞層面的“返老還童”。這種“誘導多能干細胞技術”本有望給醫療領域帶來全新的改變。不過由于對DNA的修改風險太大,該項技術的應用遲遲得不到許可。

DNA就像是細胞乃至真個人體機能的藍圖,牽一發而動全身,稍有差錯后患無窮。既然在DNA上做動作風險太高,于是科學家就開始在RNA上動腦筋。

RNA像是基因和功能蛋白質之間的中間人。DNA是信息庫,經由RNA的參與才能產生功能性的蛋白質。如果說DNA像皇帝,那么RNA就像總管和管家的角色。通常情況下上令下達,不過若是衰老的DNA亂發號施令,科學家想是否可以通過人工接管RNA來維持細胞的正常運轉。

急性髓細胞白血病是成年人最常見的急性白血病,其發病率隨著人的年齡而增加。拉扎里在這項疾病上展開自己的研究。造血干細胞是一種未分化的原始血液細胞,可以根據身體需要分化成白細胞、紅細胞或是血小板。拉扎里發現具有癌變傾向的干細胞具有異常的RNA剪接,與正常狀態下的細胞迥然不同。也就是說,細胞衰老是一種情況,而衰老又癌變又是一種情況。

通過對RNA的觀測和干預,人們可以從RNA的層面上識別衰老和診斷癌癥。這是一種全新的醫療思維。阿肯色州的研究團隊已經研制出一種新化合物 ,成功清除老鼠身血液里的老化造血細胞,使老鼠的造血功能保持活力。進而使老鼠的整個身體狀況都得到改善。在人類醫院中,這種RNA手段的療法已經被引入臨床,在癌癥和感染等科室中使用。

雖然這種技術還處在研究前期,相信在不久的將來,真正意義上的抗衰老藥物終會面世。到時候“RNA整形”將成為新的美容熱潮。對經過科學改造的人體來說,青春永駐或許真的不再是奢望。

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